Urheiluautorallit

Urheiluautokilpailut ovat suosittu radalla ajettava ralli, jonka autoissa on kaksi istuinta ja suljetut pyörät. Autosarjat ovat joko ralliajoa varten suunnitelluille autoille eli prototyyppi tai tuotannossa oleville autoille (Sports Prototype/Grand touring).

Esimerkiksi tunnettu Le Mansin 24-Hours kilpa-ajo ajetaan avorenkaisten ja vakioautoluokkaisten autojen ominaisuuksia sekoittavilla autoilla ajettavia ralleja. Le Mans on myös maailman vanhin moottoriurheiluralli, se järjestettiin ensimmäisen kerran 1923. Useimmiten tärkeimmät urheiluautorallisarjat painostavat kestävyyttä (2.5-24h), strategiaa ja luotettavuutta pelkän nopeuden sijaan.

Siksi urheiluautoralleja pidetään enemmän joukkueurheiluna kuin yksilösuorituksena. Monissa kilpailuissa jopa vaihdetaan kuskia kesken kisan, mikä saa kilpailut keskittymään jopa enemmän itse auton ominaisuuksiin. Ja usein tallien managerit ovat melkein yhtä kuuluisia kuin itse kuskit.

Historia

Aikoinaan urheiluautorallikisojen pyhänä kolmiona pidettiin Sebringin 12 tuntista, Daytonan 24 tuntista ja Lemansin 24 tuntista kilpa-ajoa. Vain yksi kuski on koskaan pystynyt voittamaan kaikki kolme – ja senkin vain epävirallisesti, sillä yksi hänen voitoistaan peruttiin sopupelin takia. Laji vaipui unholaan 1900-luvun lopulla, kun moni merkittävän autovalmistajan talli lopetti toiminnan, mutta kisat nousivat taas yleisön suosioon 1990-luvulla.

Urheiluauton prototyyppi

Kisoja käydään monilla eri autotyypeillä, ja ne voi jakaa kahteen pääkategoriaan: Urheiluprototyyppeihin ja Grand Touringiin. Näitä kahta kategoriaa myös sekoitetaan usein keskenään kuten 24 tunnin Le Mansissa. Urheiluprototyypit ovat käytännössä valmistajan seuraavan automallin protoyyppejä eli askeleen kehittyneempiä versioita tuotannossa olevista autoista. Urheiluprototyyppien ohjaamot voivat olla joko suljettuja tai avoimia.

Prototyypin moottrin ei tarvitse olla rakenteeltaan sidoksissa mihinkään tuotannossa olevaan autoon, minkä takia prototyypit ovat käytännössä aina täysin uniikkeja kokonaisuuksia. Useimmat uudet rallin teknologiset kehitykset tapahtuvat urheiluautoprototyyppien kehityksen myötä (ja lisäksi F1-autojen kehityksestä), esimerkiksi takasiivet ja tuulettimella tuettu aerodynamiikka. Usein nämä uudet teknologiat ilmenevät myöhemmin myös tavallisissa autoissa, vaikkakin hieman riisutummassa muodossa.

Grand Touring

Grand Touring on johdettu italiankielisestä sanasta Grand Turismo, ja se on yleisin urheiluautorallityyppi sekä kansallisissa että kansainvälisissä sarjoissa. Aluksi autojen tuli olla tuotannossa olevia malleja, mutta myöhemmin kehitettiin kaksi eri Grand Touring luokkaa, joista toisessa käytettiin käytännössä täysimittaisia ralliautoja tuotannossa olevilta autoilta näyttävissä kuorissa. Sarjoja oli ennen 4, mutta GT 1 ja GT 4 on lopetettu ajan saatossa.

Nykyään maailmanmestaruussarja on nimeltään FIA World Endurance Championship, jonka jäjrestää Automobile Club de l’Ouest. Lisäksi on Porsche Super Cup, Porsche Carrera Cup autoille. Kansallisia sarjoja on Pohjois-Amerikassa, Euroopassa, Australiassa ja Aasiassa.